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为什么没有艾滋病疫苗?

2017.03.03

1984年春天,科学家宣布已经分离出导致艾滋病的病毒(HIV),并预计在两年内可治愈艾滋病。然而差不多过了25年,治疗仍遥遥无期。艾滋病已成为21世纪最致命的流行病,目前估计有3300万人感染艾滋病病毒。

医生使用强有力的药物控制人体内的艾滋病病毒来延续生命,但艾滋病病毒导致全球死亡案例仍然数不胜数。2007年,约250万人感染了艾滋病毒,大约相同数量的人死于艾滋病,疾病的晚期是由艾滋病病毒引起的。

治疗方案的陆续失败,使科学家担心疫苗无法被研制出来,治疗会是无效的。虽然如此,还是有许多人坚信有防止感染或阻止艾滋病病毒的对策。为了寻找抗击艾滋病毒的方法,研究人员深入了解艾滋病毒如何逃避免疫系统的抵御,以及以前的疫苗为什么会失败,原因是什么。

感染一下病毒几乎就没有治愈的可能性了。HIV能够攻击人体的免疫系统,尤其是侵入T细胞——这是免疫系统中的细胞。所谓的辅助T细胞是一种起免疫作用的细胞,它们就像一支军队,犹如士兵般的杀手T细胞会攻击入侵身体的病菌。

HIV感染T细胞

而HIV病毒主要攻击T细胞,使T细胞大量死亡,人体的第一道防线就失守了。

艾滋病毒的攻击是迅速而猛烈的,以致在感染后的一个月内,艾滋病病毒会在细胞内复制数百万次。被HIV侵入后的一些T细胞会死亡,而有些携带HIV病毒的T细胞会进入休眠状态,其中病毒可以在初始感染后的许多年后再度活化。

侵入免疫细胞并且潜伏数年的HIV病毒难以被发现并且难以根除。在理论上,HIV疫苗的研制原理是将通过产生抗体来在感染之前攻击病毒。例如,流感疫苗就是通过这种方法来预防和控制流感。随着流感高发季节临近,人们更感染到流感病毒。T细胞识别这种外来物质,并帮助B细胞——白细胞的一种,产生病毒抗体。 这样,一旦流感病毒侵入身体,免疫系统会立即做出响应来对抗病毒。

然而,迄今为止艾滋病疫苗的研制并未取得实质性进展。默克公司疫苗开发者于2007年试图通过研制一种与病毒极相似的疫苗来增强患者的免疫系统。然而,这种疫苗实际上是“雪上加霜”,使人更容易感染上艾滋病毒感染,试验被立即终止。默克研究人员至今不知为什么这种疫苗会失败,但试验表明,单独强化免疫系统不足以抵抗HIV病毒。

默克艾滋病疫苗试验失败震惊了整个艾滋病研究界。美国国家卫生研究所艾滋病毒疫苗工作负责人David Baltimore表示,尽管进行了大量研究,但艾滋病毒疫苗的前景仍令人堪忧。他在美国科学进步协会会议上表示:我们不会再像1980年代初期那样,轻易给人类接种HIV疫苗。

对疫苗仍报有希望的研究人员承认,遏制HIV病毒需要时间,需要耐心以及机遇。美国国家过敏与传染病研究所的HIV疫苗研究员Peter Kwong认为,虽然目前还没有成功研制出疫苗,但并不代表我们永远无法做到。

纽约大学医学院药理学助理教授Timothy Cardozo也认为,现在放弃还言之过早。Cardozo的研究由比尔和梅琳达·盖茨基金会全球疫苗计划资助,研究重点在于病毒是如何附着和感染健康的T细胞。

Cardozo表示:“在所有菌株的HIV表面上肯定都有一些共同特点,因为它们都感染相同的细胞。HIV把这些共同特征隐藏的很好,但肯定就存在于那里,这就是我们正在寻找的。”

通过使用最先进的计算机技术,Cardozo能更精确和清晰地观测HIV病毒的表面。这位科学家相信,总有一天会研发出HIV疫苗,控制住艾滋病。

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