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上帝最眷顾的国家是英国,带给英国天然廉价浅层煤,点燃工业革命

工业革命下的英国

“轰隆隆的蒸汽机冒着滚滚的浓烟,工厂里挥汗如雨的工人正在挥着铁锹将煤泥投掷向燃烧炉;脸庞黢黑的孩子挎着个小小的篮筐,他不住地在煤矿四周弯下身子捡起煤块,以便晚上卖得个好价钱换一顿糊口饭。”这样的场景在17、18世纪的英国相当常见,如果说16世纪的欧洲曾因美洲的金银矿藏而获得质变的话,那么17、18世纪的欧洲即将被不起眼的黑色矿藏激起波澜。

一、17世纪:一场原料危机的出现

 “从前的车马很慢,一封信可能要邮寄好几个月才能到亲人的身边。”有很多环保主义者怀念旧社会,认为当时并没有蒸汽机讨厌的轰鸣声,车马当道的时代也不会有难闻的汽车尾气将空气质量弄得一团糟。但煤炭的选择的的确确是英国人的愿望使然,也可以说是一种必然,即便重新给他们千万次机会,恐怕他们还是会如此选择。

正在乘坐矿井的煤炭工人

当时的英国社会面临着人口的新一轮增长,失去了自留地的农民在城市中改善了自己的生活。英国在海外的投资与殖民,为国内带来了大量的财富。新兴的市镇建设和充分的就业条件,为英国一代又一代年轻人提振了生育期望。

随着经济形势的走高,人们的消费欲望也大大增强了。当时的英国社会虽然已经开始涉足海外贸易,但在田产量并未极大增长的情况下,英国的土产品(粮食和燃料等)在很大程度上还是依赖本国生产。

所以,当时人们必须依赖再生周期相当长的能源消费品。人口的增长、新城市的搭建、新迁居地房屋的修葺、粮仓的扩大和船舶的修造等等,都需要大批量地使用木料。16世纪晚期,因为上述原因,英国人面临着一场以树木衰退为代表的能源危机,这使得英国人不得不重新审视他们的消费问题。“要么遏制消费,要么寻找替代能源”,成了英国必须作出的抉择。

伐木工人凝视着镜头

二、煤炭与工业革命——“天选之媒”

幸运的是,上帝对英国人开了一扇窗。在法国人还纠结于建立民族国家这个问题时,在德国各邦还在四分五裂的困局下时,英国人已经幸运地发现了“狄奥尼索斯的新火种”。

煤是一种主要成分为碳、氢、氧、硫的化合物,它被认为是远古时期的动植物以及人类尸体埋在底层下面进行碳化过程的一种产物,煤通常呈现结晶状态,在地底200到2500米处均有分布。

煤生长所依附的岩核被称作“矿床”,通常这种沉积会伴随着温度的升高或降低而产生地层压力的变化。有些矿床会因此产生下沉,也有的会产生抬升和上凸。因此,煤田也按照其开采的难易程度有了“浅层”和“深层”之分。

英国现有的煤矿,多是大名鼎鼎的浅层煤矿。其方便开采的程度,就是比起伐木来也不遑多让。早在青铜时代,在威尔士南部就有居民用煤炭火化逝去的先辈。在1世纪罗马入侵英国时也发现了浅层煤炭,并利用煤的可燃性焚毁过森林,并将其称为“英国宝石”。

英国人得天独厚的浅层煤矿

在14世纪,英国的铁匠们和小酒馆里就有一部分煤炭出现。只不过,由于煤炭燃烧时会散发出浓烈的烟尘和刺鼻的气味,人们对它的抗议多于倡议。甚至在英国东南部的好多市镇,都出台了禁止燃煤的法令。因此,煤炭的使用暂时被搁置了下来。

中世纪的炼铁工匠

16世纪末期,英国的劳动力价格逐渐走高,继续雇佣人力进行工业生产极其不合算。人们开动脑筋,如何在节约用人的情况下保证工厂的正常运转呢?于是,采用水力、风力以及机械力的技术革新就不断涌现了。

经过翻新的英国农场风车

在可供替代的燃料选择方面,英国富藏的煤炭是工厂主们的不二选择。廉价的煤炭带动了全社会的“更替能源热”。据《剑桥经济史》记载,1679年到1780年,英国煤炭消耗量呈现出近百倍的增长。应用煤炭进行生产的行业有纺织业、钢铁业、制器业等,煤炭的重新使用推动英国社会由人力时代向工业时代迅速进发。“一旦煤炭导致的工业果真为社会提供了经济福利,那么由此而来的新一轮技术革命也就迅速赶来了。”

三、能源经济学的内在逻辑

90年代,罗伯特·艾伦在《近代英国工业革命揭秘》中对英国“为何最先开始工业革命”这个问题进行了新的阐述。他认为:从16、17世纪世界市场的成型开始,英国便具备了某种“优势”:这个时段内英国劳动力的高工资福利开始刺激工厂主考虑使用人力替代品。此时,能够驱动机器的煤在英国正巧是相当廉价的。

英国的煤是浅层煤,挖掘费用低,因此很便宜。国际贸易发展,对用工的需要越来越多。生产者就想用更多的资本去替代劳动进行生产。结果,对于“节省用度”的终极追求,导致了工业革命。煤,确切地说,是“轻而易举就能获得的煤”,才成为了工业革命发生的先导。

英国人民的智慧使得用煤的技术不断被改良,蒸汽机的热效率由开始的20%提升到了35%。大规模地在纺纱业中使用新能源,新的纺纱机替代了“昂贵的人力成本”。纺纱工厂经过改造之后不断扩大规模,其他工厂也纷纷跟进。虽然煤炭的使用挤压了工人的劳动机会,但整个英国还是因这场能源革命而受益无穷。

整齐的工厂:机器与工人共同工作

文史君说

煤炭的受众更加扩大,留在浅表的煤开始不够用了。随着钻井一再向地下深入“探寻”,排水和通风成为了新的问题。好在新的需要又推动英国人不断改进蒸汽机技术,我们所熟悉的“深井排水技术”一开始就是由蒸汽机这位伙伴来完成的。因煤而推动的蒸汽机,反过来促进着煤炭的进一步开采。此后,煤炭又被英人进一步运用到了铁路、运河、城镇的运输业中。可以说,英国富藏的浅层煤炭,真是一种羡煞旁人的天赐之物啊!

参考文献

波斯坦:《剑桥欧洲经济史》,经济科学出版社2002年版。

E.A.WRIGLEY:《Energy and the English Industrial Revolution》,Oxford,2002.

(作者:浩然文史·瓷国垃圾堆)

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