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霍金宣布启动“突破摄星”计划

据英国《自然》杂志网站13日报道,俄罗斯亿万富翁尤里·米尔纳和著名科学家斯蒂芬·霍金12日宣布,将携手启动又一个1亿美元的项目——“突破摄星(Breakthrough Starshot)”计划,目的是研制一款直径约10厘米、重几克的新型“纳米飞船”,并让数千艘这样的飞船组成舰队,向距离太阳系最近的恒星半人马座阿尔法星进发,并发回图像。

项目团队的设想是,利用传统火箭发射母体太空船,将数千个配备太阳帆的“纳米飞船”带往地球的高空轨道。随后,飞船开帆,一个长约1公里的光束枪发射高性能激光,在数分钟内将“纳米飞船”加速到20%的光速,驱动其飞向目标。“纳米飞船”经过约20年飞行后,将到达距离太阳系最近的恒星——半人马座阿尔法星,传回在其内拍摄的行星图像。据悉,每个飞船配备有照相机、内置GPS接受系统、传感器等,可对经过的行星或小行星进行研究,飞船到达目的地后通过搭载的小型激光器将数据传回地球。

天文学家们认为,半人马座阿尔法星的“宜居带”内可能存在类似地球的行星。但其距地球约40万亿公里,即使乘坐今天最快的太空船,飞抵那儿也需3万年。米尔纳说:“55年前的4月12日,苏联宇航员尤里·加加林首次进入太空;今天,我们准备迈出下面的一大步——走向星际空间。”

新项目由去年刚从美国国家航空航天局(NASA)艾姆斯研究中心负责人位置退休的皮特·沃登负责,还有一个由顶级科学家和工程师组成的顾问委员会。霍金在自己的微博上表示,脸谱负责人马克·扎克伯格也将加入新计划。沃登说,他们已同NASA、欧洲空间局以及其他太空机构接洽,希望获得支持或开展合作,所有数据也都将公开发表。

科学家们提出该项目面临20项技术挑战,并坚信能够克服。但有专家称,这些前往系外空间探索的“纳米飞船”能够采集发回的数据有限,如此大的投资似乎并不值得。去年,米尔纳和霍金曾携手启动旨在寻找外星生命的另一个1亿美元项目。 (刘霞)

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