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人类看到过的最明亮星星是它,已飞奔百万年,离我们很近却看不见

2018-06-25

说起中子星,我们都会联想到超新星爆发,因为中子星正是超新星爆发中产生的,是原始质量在太阳的8到30倍之间的恒星内部核聚变燃烧到铁元素的一瞬间出现的,天文学史上最知名的超新星爆发可能要算蟹状星云的前身恒星的爆发了,它就是我国宋朝人于公元1054年目睹的天关客星,另外还有爆发于公元1572年的第谷超新星(仙后座b),爆发于公元1785年左右的仙后座a也是一颗超新星,时间距离最近的是1987a,爆发于公元1987年。

这些超新星爆发的时候虽然都看上去很亮,但是它们距离地球其实十分遥远,产生蟹状星云的天关客星距离我们大约为6500光年,第谷超新星仙后座b距离我们约1.6万光年,仙后座a距离我们1.1万光年,而1987a则距离我们16万光年,因为它并不在银河系中,而是位于大麦哲伦星系中。

那么距离我们最近的中子星是哪一呢?天文学家们在1992年的时候发现在南冕座方向400光年的距离上也有一颗中子星,其编号为RX J1856.5-3754,这个中子星很可能爆发于100万年前,关于它的身世和状态目前还有很多谜团,目前这颗中子星正在以每小时30多万公里的速度在银河系中飞奔,天文学家们推测它原先的位置很可能在天蝎座方向的一个年轻恒星群中,由于未知原因被甩出恒星群。在和另一个恒星大质量恒星蛇夫座ξ相互绕行的过程中,发生了超新星爆发,后来两者分开,这颗中子星便跑到了南冕座方向的位置。

RX J1856.5-3754不单是距离最近的中子星,也是已知的个头最小的中子星,它的直径据估计大约在10千米左右,非常接近理论估计中子星的直径下限,所以有不少天文学家甚至怀疑它是不是理论中存在的夸克星,而通过它表面发出的x射线来看,它的温度应该在40到60万摄氏度之间,通常中子星的表面温度是可以达到1000万摄氏度的,而且由于个头太小,其视星等只有26等,比我们能看到的最暗的星星还要暗一亿倍,需要大型天文望远镜才能看到它的踪迹。

不过,虽然目前看这颗距离最近的中子星非常困难,然而由于它距离太阳系非常近,其100万年前发生超新星爆发的时候距离我们最远也不足500光年,这样的距离上的超新星在地球上看来将会是极其明亮的,甚至可以与满月争辉,远超金星和木星的亮度,比上面提到的一些超新星也亮得多,所以在人类出现的200万年中,RX J1856.5-3754很可能是人类目睹过的最亮的星星了。

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