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为什么“卡西尼号宇宙飞船”是美国宇航局最大的成就?

如今美国国家航空航天局的“卡西尼”号飞船已经坠入土星的云层,即使在它坠落到死亡时,也在传回科学数据。最后它将会安静下来,这艘飞船20年不可思议的旅程宣告结束。卡西尼号的任务已经为NASA未来的任务设定了一个难以置信的基准,但它的成就将难以被超越。可以说,没有任何一个NASA的任务能如此细致地揭示了如此多的世界,或者打开我们的大脑的想象,让我们看到许多诱人的可能性。

该飞船于1997年10月发射,最终于2004年抵达土星系统,并开始工作。它第一次把探测器扔进了一个外星卫星,发现了泰坦上的乙烷的湖泊,它隐藏在行星大小的卫星厚厚的云层之下,这是太阳系中第二大的卫星。

“泰坦”的四种合成视图使用了“卡西尼”上的视觉和红外测绘光谱仪(VIMS)获得的数据。

“泰坦”被认为是太阳系中寻找生命的最有希望的地方之一,卡西尼证实它与早期地球寒冷版本相似。是地球之外的唯一一个在其表面具有液体的星球(以几种碳氢化合物的形式存在),卡西尼号揭示了泰坦可能有第二大海洋隐藏在其表面之下。这意味着土卫六上的生命可以在两个完全不同的地方产生,并且产生不同的生命形式。

还有恩克拉多斯。这个看似不起眼的卫星隐藏着一个惊人秘密,由卡西尼揭示。当“航行者”号的任务发现它只是一个冰球时,卡西尼发现了难以置信的间歇泉向太空喷出了数百英里的咸水。当科学家们仔细观察时,他们发现这颗卫星上有一个巨大的地下海洋,这个世界只有我们月球的1/7大小。在地球上有水的地方,就有生命,这意味着土卫二可能有适合自己的海洋生物。

土卫二的南极

这些只是土星系统中62个卫星中的两个,其中8个是由卡西尼号飞船新发现的。木星可能有最大的卫星Ganymede比泰坦大,Callisto是一个小个子,欧罗巴和木卫一大概是我们的月亮那么大。但是土星有一个完整迷人的系统,拥有7个巨大的卫星。其中4个是土卫八、土卫五、土卫四和特提斯,它们比几个已知的矮行星都要大。卡西尼号能够从这些卫星中提取出详细信息,而旅行者们却不能。例如,它发现了土卫八,一个被遮挡了一半的世界,它没有反射光,因为他被一个叫菲比的卫星挡住了。

卡西尼还为我们提供了精美的“死星”土卫一的照片,并发现了一个有趣的问题:土卫一的引力对一个固体来说并不是很有效。起初,卡西尼号的科学家们认为这可能是由于一种看不见的海洋,但却发现了一种更奇怪的东西:土卫一有一个足球形状的核心。这可以让我们深入了解天体是如何围绕着一颗行星的关键部分慢慢形成。

还有土卫三,卡西尼发现它有明亮的红色条纹,就像一个孩子在这颗卫星表面拖过一个标记。还有土卫四,它可能有自己的海洋。土卫五,似乎是一个没有岩石内核的巨大雪球。还有一些较小的卫星,类似于餐盘上的物品,不管是意式馄饨,还是微波过久的烤土豆。

土星的三个卫星——特提斯、土卫二和土卫三

如果没有卡西尼,这些世界我们都是不可能看到的。卡西尼号在过去的十年里对我们的影响比伽利略号探测器要大得多。由于地球上的一个问题(他们忘记了经常重启可膨胀的高增益的天线,导致它被搁置冷冻了几年。),伽利略团队不得不用老化的飞船发回的数据。但卡西尼号没有出现任何问题,甚至还传回了一些“淡蓝色圆点”的照片,照片上是土星巨大光环之间的一个小地球,是的是我们!

地球是土星环之间的一个光点。

旅行者号飞船被称为我们的星际信使。他们的任务是在航行到星际空间在这之前拜访四颗行星,在那里他们继续发回太阳系边缘的数据。这些技术都是是40年前的了。

但是20年前,我们发射了卡西尼号来完成航行者的任务。作为回报,我们得到了数百张美丽的图片,关于我们的太阳系邻居的有价值的深入发现,也许是我们太阳系中最有希望的地外生命产生的候选。我们甚至第一次看到了土星环宏伟的巨型结构。

这是迄今为止土星环任何部分最高分辨率的彩色图像

现在,卡西尼的燃料耗尽了,是时候说再见了。但在我们孤独的信使带给我们最后一次前所未有的对土星上云层的一瞥之前。甚至在它播出了最后一次广播之后,卡西尼号将留给我们近40万张图片来梳理,以及无数个小时的科学数据,等待揭示我们太阳系的更多秘密。现在,由美国国家航空航天局(NASA)来迎接挑战,把基准定得更高。

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