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从恐怖片中跑出来的海洋杀手

  致命埋伏者

  印度洋的海底,一片平静,看不见的危险却在眼皮子底下,鱼儿们没有察觉,它们悠闲地觅食。一条小鱼被海床上的5条随波飘荡的细线吸引了,它试探性地碰了碰那些线,似乎没有危险,于是它放松了警惕。就在这时,沙土之下冲出一只闪耀着金属光泽的动物,以迅雷不及掩耳之势咬住了小鱼,并快速消失在了沙土之下。整个过程不超过两秒钟。海水只是被轻微扰动,沉积物被搅起,但很快就回落,就像什么也没发生过一样。那个埋伏的捕食者就是博比特蠕虫,也被称为“拟鳞磷沙蚕”。

  博比特蠕虫主要生活在大西洋,在印度洋—太平洋海域也能发现它们的身影,这是一种底栖多毛类环节动物。它们身材“苗条”,只有约2.5厘米宽,已知长度从10厘米到3米不等,身体被坚硬的外骨骼覆盖,身体两侧长着类似蜈蚣的脚一样的刚毛。博比特蠕虫的颜色从深紫色到黑色都有,浑身还泛着金属的光泽。

水族箱里的博比特蠕虫

  这些看起来有些绚丽的海洋动物不像是危险的食肉动物,但实际上它们是致命的杀手,如噩梦般的存在。它们没有眼睛,但是头顶的5根触须却非常敏感,它们通常将自己藏在海底的沙土中,只露出触须,通过触须感知海水的扰动来判断猎物的位置。当猎物游到埋伏处时,它们就会快速出击,咬住猎物,不给猎物任何逃脱的机会。它们不仅会在咬住猎物的时候将毒素注入猎物体内,麻痹猎物,甚至还能用强壮有力的颚部瞬间将猎物撕成两半。更可怕的是,它们就像科幻电影《异形》中的外星怪兽一样,能将下颚缩回体内,变回平常的没有攻击性的样子。

  这种可怕的动物适应能力比较强,它们不仅能埋伏在海底捕食各种海洋动物,而且还能藏在水族箱中数年不被发现。据报道,2018年,在英国一个水族馆的水族箱中就发现了一条长约1米的博比特虫,而这条博比特虫可能已经在水族箱中待了近10年。在这10年间,它以水族箱中的动物为食,而此前水族馆的员工们只是发现水族箱中的鱼总是莫名失踪,但却从未发现博比特虫的身影。可以说,博比特蠕虫不仅是非常厉害的海洋杀手,还是非常厉害的潜伏者。

  小身材大颚骨似外星怪兽

  而与远古的多毛类蠕虫比起来,博比特蠕虫可能不算是厉害的。1994年,加拿大地质调查局的科学家在安大略省收集到了一些颌骨化石。这些颌骨的主人曾生活在距今大约4亿年前。颌骨的长度大约为1厘米,上面有15到17颗尖尖的、向后弯的牙齿。经过研究,研究人员认为牙齿的特征与已知的一些古老的多毛类蠕虫有相似之处,而颌骨的结构与现今生活在海洋中的博比特虫很相似,他们认为,这应该是一种杀伤力极强的、巨大的海洋多毛类蠕虫。它们可能是博比特蠕虫的祖先,也可能是博比特蠕虫的近亲。研究人员还根据化石复原了这种古老蠕虫的样子,竟然与科幻电影中可怕的外星生物不谋而合。

博比特蠕虫捕猎示意图,从洞穴化石来看,2021年发现的古老多毛蠕虫可能也以这种方式捕猎。

  可能有人会质疑,仅凭1厘米长的颌骨如何能推断出这种多毛类蠕虫是巨大的呢?尽管只有1厘米左右,但是这已经比现存的普通多毛类蠕虫的颌骨大了10倍左右,比现存最大的多毛类蠕虫博比特虫的也大了几倍,可见这种动物应该比博比特蠕虫更凶猛。

  不过远古博比特蠕虫并不只靠杀伤力大、攻击性强取胜,它们的杀手锏还是擅于埋伏。2021年初,中国台湾的研究人员在台湾的海岸附近发现了300多个直径只有2到3厘米,深度却约为2米的洞穴化石。这些洞穴是做什么用的呢?

  海岸洞穴中的考古发现

  研究人员检查了所有洞穴化石,洞穴化石内没有发现任何动物的化石。这就有一种可能,洞穴中住着的可能是蠕虫,因为蠕虫的身体是细长的,并且基本上由软组织构成,很难留下化石。

  研究人员还发现洞壁,尤其是洞口处有被用黏液“加固”的痕迹。曾经住在洞内的动物应该是利用黏液吸引来特定的微生物,这些微生物分解黏液后产生含铁的物质,含铁的物质附着在洞壁上,从而使洞壁更坚固。而在博比特蠕虫的洞穴的洞口也有类似的发现。

从洋底钻出的博比特蠕虫,这种蠕虫是潜伏高手,在自然环境中很难观察到。

  此外,洞穴内壁还有一些奇特的痕迹——看起来像是几个倒置的漏斗叠加在一起。他们推测,这是洞穴的主人将猎物拖拽进入洞口时留下的。尽管这些拖拽猎物的痕迹不断被修复,但是那些纹路并没有被完全抚平,因此被保留了下来。

  综合所有发现,研究人员认为,这些洞穴可能是类似博比特蠕虫的动物的巢穴,它们也可能是博比特蠕虫的祖先。与博比特蠕虫一样,这些古老的蠕虫也潜伏在洞中,伺机出击,捕杀猎物。

  超级潜伏者博比特蠕虫大部分时间都躲在海底沉积物之下,研究人员很难找到它们,研究样本有限,想要了解它们很难。借助对古老蠕虫化石的研究,我们或许能从侧面了解博比特蠕虫,评估地球变化对它们的影响,寻找保护古老海洋动物的方法,帮助它们再一次在物种灭绝事件中活下来。

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