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历史性时刻:旅行者2号成为第二个进入星际空间的人造物体

在华盛顿举行的美国地球物理学会会议上,美国宇航局宣布了一个重磅消息:“旅行者2”号已经逃离太阳风层,成为第二个进入星际空间的人造物体。现在,这艘飞船距地球180亿公里。6年前,它的双胞胎兄弟“旅行者1”号便取得这项成就。不过,逃离太阳风层并不意味着两艘飞船已经飞出太阳系。

美国宇航局的“旅行者2”号逃离太阳风层,成为第二个进入星际空间的人造物体

美国宇航局的“旅行者2”号飞船创造历史,成为人类历史上第二个进入星际空间的人造物体。6年前,它的双胞胎兄弟“旅行者1”号逃离太阳周围的防护泡——太阳风层,也被称之为“日球层”。太阳风层是炙热的太阳风与冰冷致密的星际介质交汇的区域。115日,“旅行者2”号就已经突破日球层的最外层——日球层顶,当前与地球之间的距离超过180亿公里。在华盛顿举行的美国地球物理学会会议上,宇航局宣布了这个消息。

“旅行者2”号飞离太阳风层,进入星际空间

通过比较“旅行者2”号所携装置的观测数据,科学家认为这艘飞船已经突破日球层的外缘。宇航局太阳物理学部门负责人尼基·福克斯表示:“这个时间早于我们的预计。”他指出“旅行者2”号的等离子体科学实验装置(PLS)仍在正常运转。“获取‘旅行者’号传回的有关太阳影响力边缘的数据,将让我们一瞥这个真正意义上的未知领域并获得前所未有的细节。”

旅行者2”号飞离太阳风层的最有利证据来自于等离子体科学实验装置(右侧)。1980年,“旅行者1”号的等离子体科学实验装置便停止工作

“旅行者1”号2012年穿过太阳风层。1980年,这艘飞船的等离子体科学实验装置便停止工作。在这台仪器的帮助下,科学家将首次对这个星际空间入口的特性进行细致观测。“旅行者”号的外形就像卫星蝶形天线和老式电视机的结合体,外加好似兔子耳朵的天线。两艘飞船于1977年发射,负责对太阳系的行星进行勘测。

 

等离子体科学实验装置利用等离子体的电流监测太阳风的速度、密度、温度、压力和通量。11月5日,“旅行者2”号的等离子体科学实验装置监测到太阳风粒子的速度急剧下降,说明这艘飞船已飞离太阳风层

 

宇航局表示两艘飞船虽然已经离开太阳风层,但尚未飞出太阳系,短期内也不可能做到这一点。只有飞出奥尔特星云,“旅行者”号才算真正告别太阳系。奥尔特星云存在一系列小型天体,仍受到太阳引力的影响。这个星云的具体宽度仍是一个未知数,估计距太阳1000个天文单位,范围在10万个天文单位左右。日地距离是一个天文单位。


“旅行者2”号需要大约300年才能抵达奥尔特星云内缘,3万年后才能飞离这个星云。“旅行者”号项目负责人、喷气推进实验室的苏珊娜·多德表示:“我们一直期待着两艘‘旅行者’号双双飞离太阳风层,更期待它们能给我们带来怎样的发现。”

每艘“旅行者”号飞船携带一个黄金唱片,里面收录地球的声音、图片和其它信息

“旅行者2”号是宇航局持续时间最长的任务。按照最初计划,两艘“旅行者”号飞船只执行为期5年的任务,对木星和土星进行勘测。在华盛顿举行的美国地球物理学会年度会议上,科学家公布了“旅行者”号的研究发现。行星际网络理事会负责人多德表示:“两艘飞船虽然已经步入老年,但身体仍非常健康。”

项目组希望继续对“旅行者2”号所携仪器的观测数据进行研究,进一步了解这艘飞船所处的环境

直到最近,“旅行者2”周围的空间仍充斥着大量来自太阳的等离子体。这些等离子体流被称之为太阳风,形成太阳风层,包裹太阳系内的行星。等离子体科学实验装置利用等离子体的电流监测太阳风的速度、密度、温度、压力和通量。115日,“旅行者2”号的等离子体科学实验装置监测到太阳风粒子的速度急剧下降,说明这艘飞船已飞离太阳风层。

天王星的多冰卫星——天卫五“米兰达”,由“旅行者2”号1986124日拍摄。“旅行者2”号需要大约300年才能抵达奥尔特星云内缘,3万年后才能飞离这个星云

项目组希望继续对“旅行者2”号所携仪器的观测数据进行研究,进一步了解这艘飞船所处的环境。宇航局现在最担心的莫过于电量。为了省电,他们必须关闭“旅行者”号的一些仪器。多德表示两艘“旅行者”号飞船的寿命可能只剩下510年。

每艘“旅行者”号飞船携带一个黄金唱片,里面收录地球的声音、图片和其它信息。这张唱片是地球文明存在的一个证据。宇航局希望在2024年发射星际测绘与加速度探测器(IMAP),善加利用“旅行者”号的观测数据。

“旅行者2”号拍摄的海王星照片,拥有前所未有的细节。“旅行者”号的能量来自于放射性物质衰变

福克斯指出:“在太阳物理学研究领域,‘旅行者’号能够起到非常特殊的作用。我们的研究从太阳开始,延伸到太阳风触及的所有事物。”“旅行者”号的电量来自于放射性同位素热电机,利用放射性物质衰变发电。在美国地球物理学会举行的一场记者招待会上,“旅行者”号项目组成员将讨论两艘飞船取得的发现。宇航局网站将直播记者招待会。


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