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令人担忧的消息!仙女星系和银河系已经开始相撞,人类该怎么办?

笔者 东邪

在浩瀚无边的宇宙中,运动是绝对的,静止是相对的,因此我们在地球上看到太阳的升起和下落,偶尔还能看到天空划过的流星。宇宙中在不停运动的不仅仅只有天体,还有星系,甚至是星系团。以恒星系为例,天文学家通过长期的观测发现,太阳系和其他恒星系一样都在围绕银河系的中心运动。

而宇宙中存在层层结构,既然卫星能绕着行星运动,行星绕着恒星运动,恒星绕着星系中心运动,那么星系是否也在运动呢?实际上上个世纪就已经有科学家提出这样的疑问,可惜的是那时候的天文观测条件不允许,无法验证这一猜想。从上世纪五十年代开始,人类的天文观测能力在不断提高,那么科学家们是否证实了星系也在运动呢?

仙女座星系一定会和银河系相撞?

说到星系,我们第一时间会联想到自身所在的银河系,然后是银河系隔壁的仙女座星系。仙女座星系是本星系团中最大的星系,它有着和银河系相似的外表,直径是银河系的1.6倍左右,质量是银河系的两倍。在2012年之前,就有科学家通过观测发现仙女座星系出现了朝着银河系方向运动的趋势,并且预测未来仙女座星系将会和银河系相撞。

到了2012年,国外天文学家利用哈勃望远镜对仙女座星系两年间的运动状态进行分析,发现仙女座星系以每秒大约300公里的速度朝着银河系的方向移动。通过计算,天文学家发现这两个星系将会在30~40亿年后重合,变成一个椭圆星系。这项研究经过发表后,立即引起了许多科学家的关注,仙女座星系真的会撞上银河系吗?

对此有科学家表示,星系间的碰撞在宇宙中是普遍存在的情况,而且以往的研究发现仙女座星系本身在过去就与多个星系发生过碰撞,然后才变成本星系团中最庞大的星系。来自美国空间望远镜研究所的弗兰克·萨摩斯根据其他天文学家的研究制作了两个星系碰撞的模型,得到了更具体的碰撞时间——37.5亿年后。

天文学家如何发现仙女座星系和银河系开始碰撞了?

然而近期有天文学家发表研究论文指出,或许仙女座星系和银河系的碰撞已经开始了,他们是如何得到这一发现的呢?首先要明确的是,我们通过太空望远镜看到的仙女座星系其实只是它的核心部分,因为大部分恒星系聚集在核心区域,所以让核心区域的亮度增加。但实际上仙女座星系的边界还无法确定,在这次的研究中天文学家认为它的边界已经触碰了银河系的边界。

仙女座星系距离地球非常遥远,科学家只能通过间接的方法来探索它的边界范围,有一种天体在这方面发挥了重要的作用,它就是类星体。根据研究发现,类星体是一类由中心黑洞释放的巨大喷流所形成的星系,它们主要分布在星系的周围。最重要的是,类星体所释放出的光线能透过仙女座星系的边缘区域,科学家将该区域称为“晕”。

仙女座星系的晕吸收了类星体发出的一部分光线,剩下的光线通过传播被人类捕获,因此科学家可以通过分析光谱来分析晕中大概存在什么物质。这个方法就像我们拿起一片树叶对着太阳光看,然后肉眼就能大概看清楚叶子内部的纹路和结构。在此次研究中,科学家利用了仙女座星系周围的43个类星体,对它们发出的紫外线进行深入分析。

最终的分析结果显示仙女座星系拥有十分广阔的晕,它的面积超出了科学家们以往的认知。其中晕的内边缘距离仙女座星系主体大约有130万光年,而晕的外边缘距离仙女座星系主体大约有200万光年。之前的研究数据显示,仙女座星系与银河之间有大约250万光年的距离。既然仙女座星系存在大范围的晕,那么银河系应该也有类似的晕。

换而言之,两个星系的晕很可能已经接触了。如果把晕纳入星系范围的定义中,那么仙女座星系早已经和银河系开始接触了。

两个星系的相撞是否会对地球生物造成影响?

对于两个超级大星系的相撞,人们比较关心的问题是:是否会对地球造成剧烈的影响,比如有天体撞上地球?对此美国宇航局的两位科学家利用已有数据进行建模,通过模拟演示发现这两个星系的碰撞属于温和型的,更准确地说应该是融合。虽然仙女座星系每秒钟300公里的速度听起来十分吓人,但对于一个直径超过100光年的星系来说,这个速度相当于龟速。

此外,科学家还发现两个星系在缓慢的融合过程中不太可能出现恒星之间的相撞,因此对地球造成剧烈影响的可能性比较小。即使如此,还是有不少人担心太阳系外的行星或卫星受到仙女座星系的引力摄动而入侵太阳系,然后在太阳系里横冲直撞,最后可能“误伤”地球。对此科学家表示可能性也很小,因为两个星系的非核心地区的密度并不大。

我们平时从银河系的全貌图可以看出星系里面存在密密麻麻的天体,但实际上恒星系与恒星系之间至少隔着几光年的距离。而且受到星系中心区域引力的影响,许多恒星系都被吸引到星系中心区域,导致非核心区域的密度较小,经探测太阳系就位于银河系的非核心地区。由此可知,即使未来银河系与仙女座星系发生碰撞,地球也不太可能被撞击。

三十多亿年对于地球上任何一个物种来说都是一个极其漫长的时间,地球生物史上还没有一种生物能够活那么长时间,也就是说等到两大星系融合的时候,地球上早就没有人类了,可能连地球都不存在了。

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