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飞了41年!旅行者“兄弟”仍在发送数据,已离地球212亿公里!

1977年,太阳系大家庭的四颗气态巨行星木星土星天王星和海王星运行至太阳的同一侧。这是175年一遇的良机,美国NASA的两颗“旅行者”探测器先后出发,开始了漫长而孤独的星际探险。

截至2018年2月,旅行者一号距离地球约141个天文单位,212亿公里。旅行者二号距离地球约117个天文单位,175亿公里。两个年迈的老家伙已运行了41年,仍在通过NASA的深空网络向人类发送遥远空间的信息!

1977年8月20日,旅行者二号率先启程。两周的9月5日,旅行者一号也紧随孪生兄弟的脚步出发了。NASA计划利用外太阳系四大行星齐聚的时机,通过引力弹弓效应给探测器加速,使旅行者兄弟可以用较少的燃料从一个行星飞往下一个行星。

NASA最初的计划中,旅行者二号作为一号的替补,一旦一号“意外牺牲”,二号就继续沿着它的航线前进。

两兄弟不负众望,相继拜访了太阳系四位“巨人”和它们的卫星,传回了木星云顶的照片,发现了木星的冰冻卫星——欧罗巴存在海洋的证据,仔细研究了土星的美丽光环,确认土星的卫星——泰坦星存在甲烷大气,欣赏了海王星上的巨型风暴。

两位旅者的探索为后来者提供了重要情报,NASA在1989年和1997年先后派出“伽利略”和“卡西尼”探测器飞往木星土星

1989年,旅行者探测器的主要任务完成。2012年8月25日,NASA确认旅行者一号越过日球层顶,成功飞出太阳系。目前它正在研究宇宙辐射强度,以及太阳带电粒子如何与其他恒星粒子互相作用。

而旅行者二号也将在几年后进入恒星际空间。除此之外,NASA还有3颗探测器——先驱者10号,先驱者11号,新视野号——正在向太阳系外层空间挺进!

2017年底,NASA重启旅行者1号上休眠了37年的备用推进器,使它还能为人类服务几年。科学家预计两个探测器大约将在2025年左右和地球失去联络。随后,它们将卸下一切重担,在恒星际空间自由的漂流

300年后,旅行者一号将靠近奥尔特云。4万年后,它将到达距离格利泽445恒星1.6光年的地方。而旅行者二号也将在29万6000年后到达距离天狼星4.3光年的地方。

2亿年后,如果一切顺利,旅行者一号将结束在银河系的漫长旅程,是否能飞往另一个星系就不得而知了。

也许很久以后,当人类已经消亡,旅行者探测器作为人类文明的唯一痕迹,还将继续漂流下去;也许它们会被另一个文明偶然发现,好奇地研究上面记载了地球信息的黄金唱片;也许在数亿年的无尽旅程中,它们除了星际尘埃,什么都遇不到。

让我们永远祝福这两位勇敢的“旅行者”!

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